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揭秘NASA与马斯克合作:事关数千亿美元的昂贵梦想

商人型工程师这样混合属性的人群,可以在利益和科学之间取得一个平衡。

  文 | 陈城

  今年1月,美国太空探索技术公司SpaceX和美国宇航局(NASA)利用猎鹰9号的“爆炸”成功测试了载人龙飞船(Crew Dragon)的逃生系统,SpaceX首席执行官埃隆·马斯克(Elon Musk)在出席新闻发布会时透露,今年第二季度可能进行首次搭载NASA宇航员的飞行。

  除了SpaceX,NASA在太空领域的合作方还包括蓝色起源(Blue Origin)、波音、洛克希德·马丁等公司。作为美国联邦政府的一个行政性科研机构,NASA本身研发实力就十分强大。

  既如此,NASA为何要选择和商业公司合作?简单来说,这一举措将会以更少的花费,更快地实现美国探索太空的目标。实际上,NASA这样做已经不是第一次了。

  SpaceX早已是NASA的长期合作伙伴

  成立于2002年的SpaceX公司虽然“年轻”,但与NASA之间展开的商业合作并不少。经“科普中国”审定的资料显示,NASA已经同马斯克展开合作14年有余。

  2006年8月18日,SpaceX宣布它获得美国国家航空航天局商业轨道运输服务的合同。到了2008年,NASA为了保证航天飞机在2010年的补给任务,又与SpaceX签订了16亿美元的商业合同。

  2012年10月7日,SpaceX从卡纳维拉尔角空军基地发射了“猎鹰”-9火箭,将“龙”太空舱送入轨道,这是SpaceX公司货运飞船首次正式承担向国际太空站运货的任务。

揭秘NASA与马斯克合作:事关数千亿美元的昂贵梦想▲图片来源:新京报网

  之后的近10年里,NASA与SpaceX的合作愈加频繁。2014年,波音公司和SpaceX赢得NASA价值68亿美元的“太空的士”合同,将在未来几年向国际空间站运送航天员。此举标志着NASA离重启载人航天飞行迈进了一大步。

  此后,NASA又为SpaceX提供了不少“订单”。其中包括2018年SpaceX获得的价值1.3亿美元的启动合同,以及2019年签订的一份6900万美元的协议(任务是尝试偏转一颗冲向地球的小行星)。

  以上这些大型合作项目,仅是互联网公开的资料,可以猜测到的是,NASA与SpaceX还会有更多协议。

  除了这些带有具体方向的大型合作,SpaceX的猎鹰火箭大部分发射都是在佛罗里达州的卡纳维拉尔角,这个著名的航空海岸是肯尼迪航天中心和卡纳维拉尔空军基地所在地。能在此处进行商业发射,显然需要得到NASA的首肯。

  商业合作是最快实现美国重返月球的唯一手段

  NASA与大量包括SpaceX在内的科技公司进行商业合作,且这些合作包含了技术研发在内的核心业务,并非是承担外围商业服务。这样的现状恐怕与NASA当下的境地不无关系。

  自1986年挑战者号航天飞机失事和2003年哥伦比亚号航天飞机失事后,美国政府于2011年下令让所有航天飞机退役。促使美国政府下定决心退役航天飞机不仅仅是因为其存在相对较高的不安全因素。

  航天飞机作为冷战时期美苏太空争霸的产物,它的出现并没有考虑过经济成本。高昂的造价和维护成本,以及使用航天飞机给国际空间站运送货物成本过高,也是促使美国政府停用的原因所在。

  在这之后,美国不得不借助俄罗斯载人飞船,以8000万美元/人的费用将NASA宇航员送上天,对NASA来说,这是一笔不菲的费用。

揭秘NASA与马斯克合作:事关数千亿美元的昂贵梦想▲图片来源:新京报网

  马斯克这样的群体懂得如何平衡自身所热爱与利益之间的天平,会去探索真正有价值能够服务人类的技术进步,在满足自己爱好的同时获得商机。

  另一方面,商人的本质让创新科技的量产、商品化得以实现。这能够让科技不再高悬殿堂之上,而是有机会步入社会生活。

  与技术型商人的商业合作让NASA事半功倍

  目前SpaceX公司在太空领域所做的一切努力,都是为了马斯克的火星梦。在实现他个人火星梦的研发道路上,SpaceX的各种技术所形成的产品,也在逐步的商品化。

  大功率火箭发动机技术、可回收的猎鹰9号运载火箭等,正在或将为马斯克和他的SpaceX创造利润。

  数据显示,SpaceX为客户发射火箭的收入每年约为30亿美元;马斯克认为依托自有火箭布局星链互联网服务收入每年可达300亿美元。

  而此次的“龙”飞船通过验证可以在火箭发射失败时安全地将宇航员推离,这将是决定NASA批准该公司太空舱搭载宇航员的关键所在,也是NASA寻求商业合作的另一层次原因。

  这些商业公司拥有足够的研发实力和资金支持,并且在其产品商业化过程中不断优化,从而保证重启美国的航天探索工程能够安全地进行下去。

  而更主要的是,NASA需要打交道的不是纯粹的商人,更像是有钱的科技爱好者,他们舍得花钱。

  不得不说,与技术型商人的商业合作,让NASA自然而然能够事半功倍。我们期待,NASA与埃隆·马斯克的合作为科技航天领域注入新的活力。

  □陈城(媒体人)

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